Winston Francis

Desde muy joven Winston ya cantaba en el coro de la igleisa Roman Catholic, pero sus habilidades como bailarÌan con sus caracterÌsticas contorsiones le llevaron a trabajar para la agencia Bim and Bam. El espectáculo llamado ‘Healing in the Bamyard’ viajó por toda la isla de Jamaica contando Winston tan sólo con 7 anos de edad y compatibilizando su carrera artÌstica con sus estudios en el colegio. Su papel de serpiente en el espect·culo hizo que le pusieran el sobrenombre de “Cobra Boy” y siguió trabajando para esta companía hasta los 11 anos. Winston posteriormente ganarÌa una plaza en el ‘Opportunity Hour’ de Vere John y allÌ permanecería durante varias rondas ganando bastantes tablas y, en aquellos dias, a los 13 anos, ganó la final 2 veces.

Pocos anos despues formó The Sheridans, un grupo vocal de cuatro cantantes donde también se encontraban Owen ‘Spirry’ Roberts y Pat Kelly y entraron a formar parte del concurso ‘Star is Born’ quedando en segundo lugar. Esto le supuso al grupo encontrar unos cuantos conciertos para acabar siendo la banda de acompanamiento de Carlos Malcolm, una banda puntera en ese momento, girando por EE. UU. y Canada durante 2 anos, antes de que The Sheridans se separasen.

Posteriormente estuvo trabajando como cantante en en travesias navieras hasta reunir el dinero suficiente para viajar a los EE. UU. donde estuvo destacando como cantante en The Jackie Gleeson Orchestra con gran éxito hasta que Winston volvió a Jamaica en 1968, donde comenzó a trabajar con Coxone Dodd del afamado Studio One grabando más de veinte canciones como las exitosas ‘California Dreaming’ y ‘Mr Fix It’ convirtiéndose en dos éxitos propios durante 2 anos. En 1969 grabó ‘Go Find Yourself a Fool’ para Treasure Isle. El mismo dia que grabó la canción Winston volvió a Miami para unas actuaciones y cuando volvió a Jamaica, unas semanas despues, la canción ‘California Dreaming’ estaba pegando fuerte en Inglaterra. Winston voló a Londres. Tony Blackburn hizo de California Dreaming su ‘hit pick of the week’ (éxito de la semana) en Radio One y cuando Winston aterrizó Tony repitió su ‘hit pick of the week’ y asÌ la canción se mantuvo durante dos semanas, radiándose diariamente. Era la primera vez que Tony mantenÌa un Èxito durante dos semanas.

En Inglaterra Winston se metió en la gira Bailey Circuit, un tour por prestigiosos clubs y salas, algo prestigioso en esos dias, más aún para un jamaicano. Winston permaneció dentro del circuito durante 4 anos, tocando noche tras noche, pero le estaba empezando a picar el gusanillo de volver al estuvio y grabar reggae. Se encontró con Stanley Pembleton quien a su vez se habÌa encontrado con Dave Barker y comenzaron a trabajar en el Manfred Man Studio. Winston registró el tema soul ‘Extra Careful’ obteniendo en 1975 un acuerdo con MCA. Por aquel entonces MCA trabajaba con Power Exchange, sello y productora , y financiaron a Stanley y Winston para iniciar su propia companÌa, Workhouse Productions. Stanley y Winston invitaron a Alton Ellis, Ken Parker y Slim Smith a que viajaran desde Jamaica. Ellos fueron a Londres y grabaron unas 8 cancione con elloss. Con Dave Barker y Bobby Davies, Winston montó el grupo The Connections y grabó un par de temas nuevos. Las facilidades con las que contaban eran excelentes, el ingeniero era Phillip Chen (bajista de Rod Stewart). ‘Extra Careful’ funcionó muy bien, sonaba a americano. Winston cambió su nombre por el de Billy Cole para esa canción y aun hoy en dia es también conocido con ese sobrenombre. The Connections estuvieron de gira durante 1976-77 gracias al Èxito de ‘Extra Careful’.

Posteriormente Winston conocería a Sid Sargent y Bill Farley de EMI. Bill y Winston conectaron, presentando a Winston a Dennis Bovell de Matumbi. Trabajaron juntos, escribiendo canciones para EMI y mezclando para Danny Ray de Trojan, Winston estaba experimentando con el sonido grabando canciones como ‘Jump the Gun’, ‘Little Green Apples’ y ‘Don’t Take My Teeth From Me’. Pero justo cuando parecía que esto empezaba a funcionar, a finales de los 70, Winston se unió a Eugene Thompson, Mel Nixon, y TC Anderson para formar Cosmic High, y estuvieron girando con bastante Èxito hasta 1985.

Despues cogió a Errol Brown, de los Chosen Few, para ensayar un nuevo espectáculo, Black Heroes, que se representaría en el Astoria Theatre de Londres. Al dia siguiente de su estreno Flip Frazer, el director, le dijo “me he estado fijando en ti, todo el mundo hablaba de ti, ven a verme en el intermedio”. Al final de esa noche Winston firmó un contrato con la companía con la que estuvo representando ese espectáculo durante 5 anos, girando por Inglaterra y por EE. UU. un par de veces. Justo antes de la segunda gira por EE. UU., Dennis Bovell llamó a Winston y le pidió que fuera al estudio de Matumbi en Brixton para grabar para un productor francés, Philippe, que estaba produciendo algunas canciones para BMG. Pasaron una estupenda tarde en la que grabaron dos canciones, ‘Stand by Me’ y ‘Chain Gang’.
Así que Winston abandonó el tour con los Black Heroes por EE. UU., y cuando volvió a Inglaterra el productor francés le había estado llamando. ‘Stand by Me’ era un éxito en Francia y había vendido más de 90.000 copias. La canción se había editado como King Cool y ‘Stand by Me’ siguió su escalada en las listas, BMG le pidió a Winston que grabara el álbum ‘His Majesty Requests’, que estaba predestinado a ser un gran éxito en Francia. Despues de una gira por Japón con B.B. Seaton y otra gira con los Black Heroes, Clive Davison preguntó a Winston si quería hacer un disco con los Paragons de versiones de los Beatles y Bob Dylan. Y así grabaron el disco de versiones en 1998. Ese mismo ano UB40 hizo una versión del ‘Mr Fix it’ y Winston hizo unos brillantes conciertos con ellos en el Wembley Arena.
Winston ha estado muy ocupado durante los últimos anos, uniéndose a su viejo amigo A.J.Franklin (voz de The Chosen Few). En 2001 Winston y A.J estuvieron trabajando juntos en un álbum con Terry Devine-King: Francis and Franklin ‘Stand Firm’.
Winston es un artista que está constantemente actuando por Europa y también por Jamaica, el pasado verano estuvo actuando en el prestigioso festival jamaicano Heineken Star Time. Este mismo ano, 2005, Winston ha visto tambien reeditados sus dos LPs de Studio One, ‘Mr. Fix It’ y ‘California Dreaming’ en un CD. Se podría decir que los dias actuales son su época de mayor prestigio y trabajo.

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